Les sports les plus populaires en Croatie sont le football, le basketball, le volleyball et water-polo. Selon le classement de la FIFA de juin 2013, la sélection croate de football occupe le 4e rang mondial, derrière l'Espagne, l'Allemagne et l'Argentine.

La société et l’art de vivre

Le sport

Les Croates ont un goût prononcé pour le sport, et celui-ci est d’ailleurs obligatoire dans tous les programmes scolaires et à tous les niveaux d’études. Nombre d’enfants et de jeunes pratiquent aussi le sport dans le cadre d’activités extrascolaires pour continuer par la suite à le pratiquer de façon récréative. La Croatie compte environ 16 000 associations sportives. Le sport le plus populaire est le football, avec près de 1500 clubs enregistrés et 130 000 adeptes. En Croatie, comme dans la plupart des pays européens, le financement du sport est assuré par les contributions publiques, les sponsors et les cotisations.

La plus haute instance sportive est le Comité olympique croate (HOO), fondé en 1991. Le HOO réunit 80 fédérations sportives nationales, dont 39 concernant les sports olympiques.

Bien que trouvant ses origines dans les compétitions sportives de l’époque romaine et les tournois médiévaux, la pratique moderne du sport en Croatie ne s’organise, notamment en associations, que dans la seconde moitié du xixe siècle. Ainsi est fondée en 1874 le Hrvatski sokol, qui s’implante rapidement dans tout le pays, devenant rapidement l’organisation sportive la plus importante et la plus populaire de l’époque. Hormis la gymnastique moderne, celle-ci promeut notamment le cyclisme, l’escrime, l’équitation, l’athlétisme, le patinage ou le tennis.

Affiche de Hrvatski sokol ; Menci Clement Crnčić, 1906
Franjo Bučar (1866-1946), vulgarisateur du sport, historien de la littérature et auteur. Il lance et organise en Croatie la pratique du ski, de l’escrime, du tennis et du football.
Milan Neralić (1875-1918), escrimeur, premier Croate à avoir participé aux Jeux olympiques et à y avoir remporté une médaille (1900)
Đurđa Bjedov (née en 1947), nageuse. Elle remporte une médaille d’or et une médaille d’argent aux Jeux olympiques de México en 1968.
Mate Parlov (1948-2008), boxeur. Champion olympique aux Jeux olympiques de 1972 et champion du monde en 1978 dans la catégorie mi-lourds.
Matija Ljubek (1953-2000), canoéiste. Médaillé d’or et d’argent aux Jeux olympiques de 1976 et 1984.

Au début du xxe siècle, le sport rencontre de plus en plus d’adeptes. Le nombre d’antennes locales de Hrvatski sokol se multiplie si bien qu’elles finissent par se regrouper en 1907 au sein de la fédération Hrvatski sokolski savez. Apparaissent également des associations dédiées à un sport en particulier, notamment au football. Leur institution de tutelle, la Fédération croate du sport, est fondée en 1909.

Les développements du sport croate et sa riche histoire sont par la suite principalement liés au Mouvement olympique mis en place par Franjo Bučar, dès 1896. Au cours du siècle suivant, les sportifs croates ont participé aux Jeux olympiques sous les drapeaux autrichien, italien et yougoslave avant de porter pour la première fois les couleurs croates en 1992, aux Jeux olympiques d’hiver à Albertville et aux Jeux olympiques d’été à Barcelone, à la suite de l’intégration du Comité olympique croate au Comité international olympique.

Stipe Božić (né en 1951), alpiniste, chercheur et auteur, il a conquis les trois sommets les plus hauts du monde (Mont Everest, K2, Kangchenjunga) et les sommets les plus élevés de chacun des sept continents. Membre du Service croate de secours en montagne.
Krešimir Ćosić (1948-1995), basketteur et entraîneur en Croatie, aux États-Unis, en Slovénie et en Italie. Double champion du monde (1970, 1978), champion olympique en 1980 et médaillé d’argent aux Jeux de 1968 et 1976. Premier Croate à avoir été consacré aux côtés des plus grands du basket-ball par le FIBA Hall of Fame.
Dražen Petrović (1964-1993), basketteur au Real et dans la ligue NBA. Capitaine de la première sélection croate de basket-ball, avec laquelle il remporte la médaille d’argent aux Jeux olympiques de 1992, face à la Dream Team américaine. En 2002, il est intronisé au FIBA Hall of Fame.
Davor Šuker (né en 1968), joueur de football. Meilleur buteur de la Coupe du monde de 1998 en France, où il décroche la médaille de bronze avec la sélection croate.
Goran Ivanišević (né en 1971), joueur de tennis. Médaillé de bronze en simple et en double aux Jeux olympiques de 1992, il remporte le tournoi de Wimbledon en 2001 et la Coupe Davis en 2005 avec l’équipe de Croatie.
Équipe de Croatie de handball. L’équipe de Croatie de handball masculin participe aux compétitions internationales depuis 1991. Elle est médaillée d’or au championnat du monde au Portugal (2003), aux Jeux olympiques d’Atlanta (1996), d’Athènes (2004) et de bronze à Londres (2012). Parmi les joueurs, Ivano Balić est élu deux fois « meilleur handballeur du monde » en 2003 et en 2006.

Même si les premières participations aux Jeux se sont déroulées dans un esprit d’identification avec la nation, les sportifs croates et leurs résultats remarquables ont fait de la Croatie un pays d’excellence sportive. Aussi font-ils aujourd’hui partie intégrante de l’identité du pays et en sont souvent ses meilleurs ambassadeurs.

La Croatie a remporté 33 médailles olympiques dont dix médailles d’or [handball (2), athlétisme, haltérophilie, tir sportif, water-polo, ski alpin (4)], douze médailles d’argent [aviron (2), athlétisme, gymnastique, basket-ball, water-polo, natation, ski alpin (5)] et onze médailles de bronze [tennis (3), taekwondo (3), haltérophilie, tir sportif, aviron, handball, biathlon], en plus des nombreuses médailles gagnées aux championnats mondiaux et européens et aux autres compétitions internationales.

Équipe de Croatie de water-polo. L’équipe de Croatie de water-polo participe aux compétitions internationales depuis 1991. Elle gagne la médaille d’argent aux Jeux olympiques de 1996 et l’or aux Jeux de 2012 ainsi qu’au championnat du monde en 2007.
Ivica Kostelić (né en 1979), skieur alpin. Champion du monde (2010-2011), double champion du monde de slalom (2001-2002 et 2010-2011) et champion du monde du (super)combiné (2010-2011, 2011-2012). Il a remporté trois médailles de bronze aux Jeux olympiques de 2006 et 2010.
Janica Kostelić (née en 1982), skieuse alpine. Vainqueur du slalom et du classement général de la Coupe du monde de 2000-2001, 2002-2003 et 2005-2006 et médaille d’argent en 2004-2005 ; quadruple championne olympique et double médaillée d’argent aux Jeux olympiques de 2002 et de 2006, elle est la première skieuse à avoir remporté trois médailles d’or en une seule Olympiade, celle de 2002.
Sandra Perković (née en 1990), athlète, championne olympique du lancer du disque en 2012.
Blanka Vlašić (née en 1983), athlète, championne du monde du saut en hauteur en 2007 et 2009, médaillée d’argent aux Jeux olympiques de 2008 et sacrée « meilleure sportive européenne » en 2010.
La délégation croate lors du défilé d’ouverture des Jeux olympiques de Londres en 2012